Tenshin Shōden Katori Shintō-ryū należy do rodziny japońskich sztuk walki znanych jako kōryū bujutsu 古流武術, czyli starych szkół wojennych. Początkowo nie stosowały one ani stopni uczniowskich kyū 級, ani stopni mistrzowskich dan 段, lecz tytuły oznaczające poziomy zaawansowania: kirikami, mokuroku 目録 oraz menkyo 免許.

W początkowej fazie student otrzymuje tytuł Kirikami, co tłumaczy się jako „rozmiar papieru”. Jest to „przysięga” uprawniająca do nauczania. Mokuroku przyznawany jest bardziej zaawansowanym studentom i dosłownie oznacza „listę” lub „katalog”. Tytuł menkyo oznacza „licencję” lub „zezwolenie” i pierwotnie dawał prawo do używania nazwy szkoły podczas pojedynków, jak również uprawniało posiadacza do przyznawania stopni innym.

W obrębie tytułów można wyróżnić dodatkowe poziomy zaawansowania:
– shoden 初伝 (pierwszy etap w tradycji)
– chūden 中伝 (drugi etap w tradycji)
– okuden 奥伝 (serce tradycji, głęboki przekaz)
– kaiden 皆伝 (końcowy przekaz, pełna inicjacja)
– gokui 極意 (głęboka tajemnica)

Każdy z mistrzów używał/używa innego systemu stopni.
Mistrz Hatakeyama Goro stosował razem z tradycyjnymi tytułami także współczesną skalę stopni mistrzowskich dan, aby ułatwić ich rozpoznanie (Kirikami Shoden (1°dan), Kirikami Chuden (2°dan), Mokuroku Shoden (3°dan), Mokuroku Chuden (4°dan), Menkyo Mokuroku (5°dan), Menkyo Chuden (6° dan), Menkyo Okuden (7°dan), Menkyo Kaiden (8°dan i wyższe)).

Mistrz Ōtake Risuke przyznaje dwa stopnie: mokurokumenkyo. Aby przystąpić do szkoły i zgłębiać techniki bardziej zaawansowane, trzeba własną krwią podpisać przysięgę keppan (przysięga przynależności do szkoły).

Mistrz Sugino Yukihiro używa natomiast dziewięciu stopni mistrzowskich dan oraz pięciu stopni uczniowskich kyū. Wymogi na poszczególne stopnie.